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抓住北极熊后该做些什么?丨奇怪的动物知识

撰文 | 苏澄宇

Jon Aars ,一名生物学家,专门研究北极熊,在挪威极地研究所(NPI)工作。

自1987年来,研究所的科学家每年都会到斯瓦尔巴群岛实地考察,在冰雪覆盖的荒野中寻找北极熊,想办法捉住它,然后对它们进行研究。

1968年于挪威斯瓦尔巴群岛建立的挪威极地研究所,图摄于1999年。丨 图源:npolar.no

不出例外,Aars今年也要进行他的年度研究之旅。出行的时间选择在初春的时候,这时母北极熊会带着自己崽出去找吃的,海上已经结了足够厚的冰,走在上面是安全的。最重要的是,直升机降落在海冰上也是安全的。

直升机上除了驾驶员和机师外,还会带上一个生物学家,一个兽医,还有他自己。

找熊可不是件容易事,北极熊那身有隐匿作用的白色外衣,让它和白茫茫的冰原融为一体。Aars只能认真地从上空寻找北极熊的足迹,然后追踪脚印一直到尽头。最后在白色世界中找到一点点淡黄色,那就是北极熊,不过并不是一只,而是三只:一只母熊带着两只宝宝。

图源:Jon Aars

锁定目标后,Aars用带瞄准器的麻醉枪狙击它,毕竟不是新手,顺利命中,接下来北极熊会在几分钟内倒下。

图源:Jon Aars

图源:Jon Aars

镇静剂是有时间限制的,直升机得尽快在附近的冰面降落,研究人员赶忙跑到北极熊附近,用一条蓝色的围巾遮住北极熊的眼睛,避免醒来后的它被阳光刺瞎眼睛。同时,Aars会在熊周围安置好各类上仪器,检测北极熊的心率、血氧含量和体温。

图源:Jon Aars

每年要测的项目都是一样的,比如北极熊的身长、胸围、头骨大小,这些都是基础的数据。要想知道捕捉的北极熊的年龄,科学家会检查它的牙齿。一般来说,不管什么熊,它们的牙齿形态会随着年龄增长发生变化。

如果一头熊的年龄越大,它用牙的时间越长,牙齿的磨损就越大,颜色会变深,釉质上的斑点也会越大。根据不同的磨损程度,研究人员会把熊分为6个年龄段,幼熊(< 1)、一岁熊(1)、亚成熊(2-3)、新成熊(4-7)、中年熊(8-15)和老成熊(16 +)。

上面这些北极熊的数据都比较容易获得,因为操作起来比较轻松。麻烦的地方在于称体重,一头成年雌性北极熊体重约150-300kg,至少得两个研究人员才能把它弄到秤上,然后一人一头然后抬起来。这还是熟练的情况下,公熊就别想了,体重是母熊的两倍以上,约350-700kg,再怎么有技巧都搬不动的。

称重环节 图源:Jon Aars

测完体重接下来就要采样了,要采的样本不多,少许的血液、皮毛和脂肪。为了防止血样结冰,Aars会把装有血样的采集管放到衣服的内衬,贴近自己的胸腔,用自己的体温给血样保温。

血样检测是了解一个动物的基本生理数据的主要方法。除了血常规外,还可以通过寄生虫血液检查,了解北极熊是否感染寄生虫;如果血样里检查出污染物说明北极熊生存环境出现问题(2018年科学家在北极熊血清中发现了上百种有毒化学物质)。

图源:Jon Aars

脂肪样本则可以了解北极熊的饮食情况。通过定量脂肪酸分析,可以了解北极熊吃到了什么肉,比如是环斑海豹还是大西洋海象,又或者是搁浅弓头鲸的尸体。

采集毛发则可以获取它的DNA,了解当地北极熊种群的遗传学信息,并勾画出熊科动物的家谱。

给母熊采完样本之后,还会给母熊带上一个项圈,上面装有GPS系统,可以追踪它的位置,大概了解它的活动情况。项圈里面还装有一个监测器监测盐分变化,研究人员可以根据这些数值计算出北极熊在水里游泳的时间。

最后,研究人员会给这些熊打上几个标记。一个耳标,上面装了芯片;嘴唇上会刺一个数字;当然也会在背上写一个数字,不过这个是短期的,因为北极熊下次换毛后,背上的标记就会跟着消失。背上有标记的北极熊,研究人员看到之后就不会去捉它。如果在同一个季节里捉到了同一只熊,收集的样本相当于重复了,费时费力。当然对熊来说也有好处,谁会想当倒霉蛋被科学家连续捉两次呢?

从捕捉、采样、标记,整个过程需要大约一个小时,而这次Aars出行遇到了一只母熊带着两只熊仔,花费的时间比平时长了些。两只小熊并没有采样也没有做标记,因为只对成体做研究。

Aars把遮住北极熊眼睛的围巾拿掉后,他并没有直接乘机离去,而是在不远处等三头熊醒来,确定它们仨都没事后才走。Aars并不害怕三头熊醒来后会扑过来吃掉他,因为他明白刚醒过来脑子还嗡嗡的,北极熊根本搞不清楚发生了什么事。

似乎没什么事了,Aars和同事坐上直升机,去寻找下一头熊。

 

参考文献

[1] https://www.cnn.com/2020/09/30/world/puffins-maine-kress-c2e-scn-spc-intl/index.html

[2] https://phys.org/news/2018-12-hundreds-unrecognized-halogenated-contaminants-polar.html

[3] https://www.sciencedirect.com/science/article/abs/pii/0091305790903115

[4] https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S1470160X21009109

 



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