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量子电动力学的奠基人之一弗里曼·戴森去世

“我不是那种要研究大问题的人。我寻找谜题,找那些我能解决的有趣问题。我不在乎他们是否重要,所以我绝对不会沉迷于解决那些大谜题,这不是我的风格。”
 
——弗里曼·戴森(Freeman Dyson)
 
文 | 姜小满
 
深思生命起源,星际旅行和许多其他话题的著名物理学家弗里曼·戴森(Freeman Dyson)于2020年2月28日因突发疾病去世,享年96岁。
 
“再没有一条生命与研究所如此交融,又无法界定。他是现代粒子物理学的建筑师、自由放任的数学家、太空旅行的拥护者、天体生物学和裁军的拥护者、未来主义者、永恒的研究生、对许多东西甚至自己成见的反对者、思想深邃的作家、人类百态的明智观察者。” 普林斯顿高等研究院院长罗伯特·迪克格拉夫(Robbert Dijkgraaf)在一份声明中说:“他的秘密是接受生命中的一切,直至尽头。”
 
戴森于1923年出生于英国克罗索恩。他在剑桥的三一学院学习物理和数学,并与保罗·狄拉克(Paul Dirac)和亚瑟·爱丁顿(Arthur Eddington)等物理学家一起工作。第二次世界大战期间,他是皇家空军轰炸机司令部的平民科学家。
 
战争结束后,他到美国学习物理。与物理学家理查德·费曼(Richard Feynman)一道,他们调和了两种相互竞争的量子电动力学理论(描述亚原子粒子与光相互作用的理论)。1949年,他发表了《朝永振一郎、施温格和费曼的辐射理论》。在这篇具有里程碑意义的工作中,他将这三人的思想转化成了更加切实可行的数学计算。迪克格拉夫说:“他能够证明所有这些不同的观点都是一回事。他是物理学的伟大统一者。”这项工作现在仍被认为是现代物理学的基础。他说:“基本粒子物理学当前的模型是用戴森帮助发展的语言写成的。”
 
戴森于1953年获得普林斯顿高等研究院永久职位。戴森为人谦逊,在九十大寿后不久接受《量子杂志》(Quanta Magazine)采访时,他说:“我不是那种要研究大问题的人。我寻找谜题,找那些我能解决的有趣问题。我不在乎他们是否重要,所以我绝对不会沉迷于解决那些大谜题,这不是我的风格。”
 
戴森以物理学和数学中的开创性工作而闻名,但他的好奇心远远超出了这些领域。“他从未获得博士学位。” 迪克格拉夫说。“他觉得自己是一个永恒的研究生,所以他有可以对一切事物感兴趣的许可证。”
 
进入高等研究院后,他参与了许多有趣的项目。他帮助设计了一个安全的小型低功率核反应装置,该装置“即使在白痴的手中”也可以操作。这个装置目前仍在医院中用于生产医用同位素,以治疗各种形式的癌症。
 
1958年,他加入猎户座计划(Project Orion)计划,该计划旨在通过可控核爆炸为航天器提供动力。由于《部分禁止核试验条约》禁止了地表核试验,以及NASA决定转向更常规的火箭,这项计划被取消。航天飞船虽然没建成,但戴森称其是“我的科学生涯中最令人兴奋,也是在很多意义上最快乐的”。迪克格拉夫说,戴森可能是地球上为数不多的对1969年月球登月感到失望的人之一。“在弗里曼的眼里,这些都令人失望。”戴森想用核燃料推动火箭去土星。“他设想着至少得是喷气式飞机级别吧,结果我们骑了一辆自行车。”
 
然而,戴森的一些想法也会引起争议。晚年他以对气候变化的怀疑而闻名,他怀疑这一现象,也怀疑人类是否应该为此担忧。在2012年的一段视频中,他说:“我们拥有的所有证据表明我们正在对气候产生某些影响。目前尚不清楚是好是坏,也不清楚这是否将是一场灾难。” 科学界压倒性地反对他的评估。迪克格拉夫说:“弗里曼是一个逆势派,他十分乐于持相反的观点。但是逆势主义者并不总是正确的。”
 
戴森的女儿米娅·戴森表示:“我以前常常对他的发声以及人们的追随感到难过。如果他将自己的精力放在减轻气候变化的努力上,他本来可以做得非常好。但是当我跟他这么说时,他答道:‘我认为我做得很好,如果我扮演的是魔鬼的拥护者,我会让人们思考现实,看看自己是什么。’”
 
戴森的写作主题时常更偏向科幻而不是科学。他写到戴森球,一种可以围绕整个星球建造的假想结构。还有戴森树,则是一种能够在生长在彗星内部穿越宇宙的基因工程植物。为了向大众普及复杂的科学概念和道德观念,戴森一生中撰写了十多本书。他的著作更偏向科幻小说而不是科学小说。最著名的作品要数《生命的起源》(Origins of Life)和《武器与希望》(Weapons and Hope),戴森凭其于1984年获得非小说类的国家图书评论奖。
 
米娅·戴森说:“没有他不喜欢的领域:艺术、科学、历史、音乐。”她补充说,他一生保持着精神追求,同时他拒绝任何有组织的宗教,或任何试图遏制他对“上帝”和“无限”进行理解的事物。
 
参考资料
 
[1] https://www.nationalgeographic.com/science/2020/02/freeman-dyson-legendary-theoretical-physicist-dies-at-96/
 
[2] https://www.npr.org/2020/02/28/810433230/physicist-and-iconoclastic-thinker-freeman-dyson-dies-at-96



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