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骗局?依靠肠道菌群检测项目狂割韭菜,生物医疗独角兽被调查!




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撰文 | 科研小榴莲


各行各业,吹牛是一种“本事”。


“震惊”、“重磅”、“首次”,一年365天,肿瘤能被攻克365次,减肥研究也能突破365次。就像不少研究人员能把自己的研究成果吹上天一样,生物创投圈更是牛皮满天飞的地方,新瓶装旧酒,韭菜割没有。


美国时间3月18日,美国证券交易委员会起诉医疗创业公司 uBiome 的两位创始人,称其榨取医保报销、试图骗保 3 亿美元;伪造数据蒙骗法务顾问;误导投资者、骗取 6000 万美元(约合 3.92 亿元人民币)资金。


出来混,早晚是要还的。紧接着,4月26日FBI“突袭”了uBiome总部,一批FBI特工突击搜查了uBiome位于旧金山的总部,打破了公司办公室的大门,并要求访问员工电脑收集信息,最后拖走整箱的证据。



包了科技和励志精神的外衣,背地里偷偷割了投资人的韭菜。相似的剧情,相似的结局,只是在不同的时间点又演绎了一遍。


早在2018年,硅谷爆出 “著名” 的医疗创业公司 Theranos 高达90亿美元的诈骗丑闻:



从小害怕打针的天才少女 Elizabeth Holmes 19 岁从斯坦福辍学,创立了血检公司 Theranos,立志彻底改变血检方式 。Theranos 公司称,从此不用从静脉抽血,用他们的技术从指尖抽一两滴血即可,无痛简便、快速准确。


血检市场的巨大加上创始人典型的“辍学创业”经历,再加上媒体渲染,Theranos 很快拉来了包括甲骨文创始人 Larry Ellison、传媒大亨默多克、前美国国务卿亨利·基辛格和乔治·舒尔茨等一众大佬支持,Holmes 也随着公司估值水涨船高变身亿万富翁,风头无两。


但在《华尔街日报》记者 Carreyrou 发文曝光后,Theranos 技术造假、实验数据造假、营收夸大一千倍等才被曝光。


2018 年,气数已尽的 Theranos 最终难逃关门命运,Holmes 也成了硅谷的污点。



一时间风光无二


uBiome早在创业之初的2018年就拿到了8300万美元的融资。自此以后更是连续融资近1.1亿美元,估值接近6亿美元。


届时,肠道菌群正逐渐成为生物医疗产品开发和研究的热门方向。无论是从科研圈还是从生物创投圈都引来了一众关注的目光。


uBiome公司的拳头产品号称全球首款基于基因测序的临床微生物检测产品。通过收集粪便样品,uBiome可以为客户检测其肠道内的微生物,并且标识出可能致病的病原体,评估人体肠道菌群多样性及健康状况,并生成专门的健康报告。



除了具体产品的加持,uBiome公司身上还有更多耀眼的光环。uBiome公司拥有包括哈佛遗传学George Church、梅奥诊所胃肠病和肝病专家Purna Kashyap、哈佛大学公共卫生学院免疫学和传染病学教授Wendy Garret在内的75个世界级专家组成的科学顾问委员会。

除此之外,uBiome获得和正在申请的专利超过200项,拥有全世界规模最大的,样本数量高达25万人的人类微生物组数据库。

两个创始人更是毕业于名校,创始人 Jessica 本科毕业于斯坦福大学,研究生毕业于牛津大学;创始人 Zachary 博士毕业于自加州大学旧金山分校。



就像马云面试肯德基被拒,李彦宏老婆毁掉他的菜园,刘强东拿着乡亲们的76个鸡蛋去上学。但凡要“举事”的,谁还没俩小故事。早在读书时,uBiome的创始人Zachary就对肠道微生物表现出巨大的兴趣,对分析肠道微生物非常感兴趣,但是对于普通消费者而言,菌群分析价格昂贵,市面上也没有合适的公司开展着方面的服务。于是,他便萌生了创业的想法。

在2012年,uBiome的两位创始人,相约来到加州大学旗下的一个生物科学孵化器众筹种子轮 35 万美元启动金,开启征程。

2014年,A轮融资450万美元,入选“CNN”十大值得关注的初创公司;

2016年,B轮融资2200万美元;

2018年,C轮融资6亿美元;

一家生物医疗独角兽公司就这样诞生了。



身陷丑闻,低价卖身


uBiome是一家人体微生态检测的企业,旗下有4款主要产品:SmartGut™,肠道微生物检测;SmartJane™,阴道微生物检测;SmartFlu™,鼻腔微生物检测;Explorer™,光谱肠道微生物组检测。依托以上几种产品,uBiome为用户提供相关检测,并试图从保险那里收取费用。

起初,uBiome并不是寻求保险支付的盈利性企业,也就是说这种检测并不是临床级别的。但是到了2016年秋季,uBiome的两位创始人就声称“uBiome新的检测具有临床价值,并且将由医疗保险覆盖”。uBiome开始满满与医生展开合作,为患者提供临床级别的检测结果。


医生在临床上为患者使用uBiome的产品,医疗保险为此支付费用。



这一套操作下来,uBiome就好似捧上了金饭碗,一再受到资本和媒体的追逐。

uBiome官网上,与世界各地领先学术机构合作的消息,每月都在更新,合作科研的项目包括“糖尿病、微生物与人格、骨髓移植、病原体传播、结肠炎”等,几乎涵盖微生态所有热门领域,合作机构包括哈佛、斯坦福、加州大学等。

外部媒体上,频繁参加美国医疗行业各种奖项评选,四处接受采访。创始人Richman为了评选“Business Insider科技领域30位30岁以下最重要女性”,不惜隐瞒自己真实年龄。“新的革命”、“首次”、“革新”这些褒奖之词更是和uBiome的创始人联系在一起。




重复检测


uBiome开始通过邮件“引诱”老用户升级到Smart Gut。升级的过程很简单——点击“升级”按钮,并提供保险信息即可,甚至不需要提供最新的样本。不需要提供新样本,意味着uBiome将对3-5年前的旧样本进行重新检测。


起初,Ubiome把样本放在一个第三方实验室供应商的二手冰柜里,虽然这个冰柜并不符合样本储藏条件,但当时的他们也许没想到,5年之后,他们要把这些样本再拿出来检测一遍,并且让保险公司为此付费。




胡乱诊断,多次收费


50多岁的马克·哈里斯,来自南卡罗来纳州,患有罕见的胃肠道疾病,所以经常在网上搜索与他疾病相关的信息,2016年,他开始受到uBiome公司的广告轰炸。为了治疗自己的疾病,哈里斯从uBiome订购了SmartGut测试,但最终收到保险账单时,他发现uBiome测试了5次,而且每次费用高达2970美金。

医疗保健顾问Bruce quinn告诉华尔街日报,他订购了uBiome的一个SmartGut测试,他的消化仅仅有轻微的问题,但有记录表明,尽管没有严重的症状,但是他不知道的名字的医生还是确认了检测。公司收取的服务费用超过了它提供的服务,即它向保险提交的编码是多次检测服务的编码,但实际患者只检过一次,甚至没有、不需要检测。





串通医生


一开始,uBiome曾尝试过在linkedin上向医生推销其新的检测,邀请医生向其患者推销这种测试,然而无人问津。后来,uBiome“巧妙”地利用了“远程医疗”的方式,通过线上问卷或上传资料的方式,完成医生过对检测服务的确认。

2017年,Richman和Apte找到了Nurx,并达成合作。这是一家“计划生育”服务公司。拥有在线医生网络,可以开具处方。具体合作模式:由uBiome直接在网上向消费者销售其检测产品,Nurx的临床医生签字确认,以证明该检测已经通过医生验证。

只不过,这一流程在执行中逐渐“变形”。一位内部人士曾透露,“一名患者上传了一张狗的照片,仍然获得了医生对该项检测服务的批准。”



结 局


2019 年底,美国基因检测公司 Psomagen 和韩国生物技术公司 Macrogen 联合收购 uBiome 的所有关键资产,其中包括微生物组专利组合 246 项专利;匿名微生物组数据;近 30 万个样本;旧金山实验室的设备。


全套打包价下来,只要 705 万美元,仅相当于 uBiome 之前估值的 1%。


借助热点一时风光无二的uBiome公司,最终因为其急功近利的行为而归于沉寂。小榴莲觉得无论是做科研还是做产品,始终要不忘初心,尊重事物的本来面貌,不贪功冒进,也不妄自菲薄。

当好人,做好科研,发好文章,做好产品。


老司机的优秀,不在于开车有多快。主要是,他,稳。



本文经授权转载自微信公众号“科研小榴莲”。参考来源:知几未来研究院、DeepTeck深科技、生物学霸、CNBC、搜狐新闻、新浪新闻等。


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